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¿Que son los líquenes?

Los líquenes son un ejemplo muy evolucionado de asociación entre un hongo,  micobionte o micosimbionte, y un alga,  ficobionte o ficosimbionte. Ambos microorganismos están íntimamente relacionados formando un solo talo, en el cual ambos componentes se benefician: el hongo recibe de las células algales nutrientes orgánicos provenientes de la fotosíntesis, siendo fuente de minerales y protección frente a condiciones desfavorables para el componente clorofílico.

Entre los ficobiontes se encuentran algas verdes y cianobacterias, mientras que la mayoría de los micobiontes pertenecen al grupo de los Ascomicetes. Cabe destacar la importancia en la fijación de nitrógeno atmosférico cuando el ficosimbionte pertenece al grupo de las cianobacterias.
Estas comunidades pueden ser clasificadas según el sustrato en el cual se desarrollan: corteza de árboles, maderas, rocas, suelos, humus, etc.


Los talos se pueden clasificar según su morfología en:

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• crustosos (capa fuertemente adherida al sustrato o a veces sumergida en él)

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• foliosos (capa adherida al sustrato, cuyos márgenes están libres)

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• fruticosos (talos en forma de hoja, ramificados, erectos o colgantes)

Los líquenes se reproducen en forma asexual y sexual. En el primer caso, se produce por fragmentación del cuerpo vegetativo o por medio de estructuras llamadas soredios. Cada soredio está formado por unas pocas células algales reunidas por hifas fúngicas que pueden ser dispersadas por el viento.
Las estructuras sexuales que se encuentran en la mayoría de los líquenes son los ascocarpos del micobionte; por su parte el alga solo se reproduce asexualmente.
Los líquenes tienen merecida reputación como plantas pioneras en la sucesión vegetal. Son precursores en hábitat terrestres desde el Ártico y  la Antártida hasta áreas tropicales; su adaptación al ambiente xérico les permite a la mayoría dominar en hábitats donde es casi nula la competencia con otras plantas.
Son organismos sensibles a la contaminación atmosférica artificial y pueden desaparecer en muchas áreas metropolitanas e industriales. Debido a ello, pueden usarse para medir niveles de dióxido de azúfre y otros metales tóxicos.
Tienen poco valor económico directo, si bien existen algunos casos donde son usados comercialmente, como en perfumería y medicina, pero su importancia no es muy reconocida por el público.
En tiempos pasados eran fuente de alimento y colorante para pueblos indígenas, pero esos usos fueron abandonados.  Actualmente en Japón el líquen folioso Umbilicaria, llamado “iwatake”, es colectado en áreas montañosas y comido en ensaladas o frito, siendo considerado un bocado delicado.
Estos organismos tienen un importante papel como alimento primario en la cadena alimentaria de animales herbívoros e invertebrados. Son utilizados como camuflaje por algunos insectos,  y ciertas aves los emplean en la construcción de sus nidos.
Durante la edad media los líquenes fueron usados para el tratamiento de  dolencias pulmonares, enfermedades craneanas, y en el tratamiento antirábico, entre otras enfermedades.
El crecimiento de los líquenes en ruinas arqueológicas es un problema en la conservación de las construcciones en piedra. Por ejemplo, en las Ruinas Mayas de América Central, estàn revestidas por una abundante cubierta de líquenes que lentamente desintegra la superficie de valiosas esculturas.

Lic. Andrea Biasotti,  Lic. Alejandra Baudaux, Dra. Susana Alvarez  Esta dirección de correo electrónico está protegida contra los robots de spam, necesita tener Javascript activado para poder verla

Hale Mason E., Jr. 1983. The Biology of Lichens. Third Edition.

 

 
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